Virenque, de Ronaldo van het wielerpeloton: eindeloos ijdel, soms vreselijk verongelijkt, maar op en top een winnaar

Richard Virenque was de Ronaldo van het wielerpeloton. Eindeloos ijdel, soms vreselijk verongelijkt, maar op en top een winnaar. Zelfs bij zijn afscheidstournee in 2004 moest de Franse klimmer de beste zijn. Dat lukte in de etappe door het Centraal Massief over de Puy Mary, waar hij de basis legde voor zijn zevende bolletjestrui in Parijs.

Richard Virenque, hoe zal het met hem gaan?

Het zal niemand verbazen dat hij weer reclame maakt voor het horlogemerk Festina, de sponsor waar een dopingaffaire naar vernoemd is. In Frankrijk is hij nog steeds een graag gezien publiek figuur; hij volgt het wielrennen als commentator voor de televisiezender Eurosport en was in 2006 de winnaar van de Franse versie van het tv-programma ’I'm a Celebrity ... Get Me Out of Here!’, wat ook een hele prestatie is.

De klimmer deed er alles aan om voor de zevende keer de bolletjestrui te kunnen winnen.

Een record dat nog wel even in de geschiedenisboeken zal blijven staan. In 2001 was hij verkast naar Domo-Farm Frites, het team van Patrick Lefevere. Een verrassende move, maar voor Virenque wel de beste, want de Belgische ploeg rijdt vaak zonder echte klassementsman de Tour, waardoor hij alle vrijheid kreeg om in vroege ontsnappingen mee te zitten.

De tiende etappe van de Tour van 2004 was voor Virenque-begrippen zelfs een straffe prestatie.

In die bergetappe reed hij lang samen met Axel Merckx, maar de Belg moest lossen op de beklimming naar de Puy Mary (1589m hoog, vandaag de slotklim van de etappe), waar Virenque op de top maar liefst 9 minuten voorsprong had op het peloton. In de finishplaats Saint Flour had hij daar nog ruim vijf minuten van over. En hij pakte de bolletjestrui. Door zijn zege kwam hij bij een select groepje renners die 10 jaar na hun eerste etappe, voor Virenque was dat in 1994, weer eens een rit wisten te pakken.

Bij alle uitslagen van staat een streep door de naam van Lance Armstrong, maar Richard Virenque kwam overal mee weg.

Een leugen toegeven voelde al als een nederlaag. Hij bleef lang volhouden dat hij nooit doping gebruikt had, ook al had bijna iedereen bij zijn Festina-ploeg het toegegeven. Hij gaf pas na lang aandringen in 2000 zijn valse spel toe. Uiteindelijk kwam Virenque er met een schorsing van negen maanden en een geldboete van 4000 Zwitserse frank vanaf. Zo blijft hij tot het einde der tijden een winnaar.

Kees van Dalsem

Net binnen