Premium

Tegenstander van AZ: geen champagne in de benen, maar een mes tussen de tanden [video]

Tegenstander van AZ: geen champagne in de benen, maar een mes tussen de tanden [video]
Noersoeltan

Feest? Niets van te zien in de Astana Arena, deze woensdag. FC Astana werd zondag landskampioen van Kazachstan, maar van die landstitel geen spoor in het moderne stadion. Alles gaat gewoon zijn gangetje. Geen confetti die nog aan de vloer geplakt zit, geen podium dat nog moet worden afgebroken.

AZ treft donderdagavond dan ook geen ploeg met champagne in de benen, maar met het mes tussen de tanden. Althans, als de woorden van de persconferentie waargemaakt worden.

,,Feestvieren doen we later. Daar hebben we nu nog geen tijd voor gehad’’, zegt Astana-aanvaller Sergej Knizjnitsjenko. Na de landstitel heeft Astana wel degelijk nog iets om voor te spelen: haar laatste kans in de Europa League. Eerherstel ook. De 6-0 nederlaag tegen AZ, twee weken geleden, schreeuwt om revanche, laat Knizjnitsjenko merken. ,,Als je kampioen bent geworden is het altijd belangrijk dat je je toch weer oplaadt voor de volgende wedstrijd, maar zeker nú. We willen laten zien wat we echt kunnen. Die 6-0 heeft onze trots gekrenkt.’’

Trainer Roman Grigortsjoek denkt daar overigens iets anders over, blijkt even later als hem wordt gevraagd hoe die 6-0 nederlaag kan worden goedgemaakt. ,,We moeten niet doen of dat iets ongelooflijks is geweest. In Europees voetbal zie je vaker dit soort uitslagen. In de Premier League verloor vorige week een club zelfs met 9-0! Wij hadden gewoon geen goede dag tegen AZ, ook omdat we sommige spelers niet hadden meegenomen. We kozen voor de competitie.’’

Tegenstander van AZ: geen champagne in de benen, maar een mes tussen de tanden [video]
Buiten is het koud, binnen in de Astana Arena is het prima toeven, merkt AZ tijdens de training van woensdagavond.
© Foto Ed van de Pol

Champions League

Die keuze leverde FC Astana de zesde landstitel op rij op. Succes in eigen land dus, maar de Europa League is dit seizoen een flinke teleurstelling met nul punten uit drie wedstrijden. De club is de laatste jaren beter gewend. Zo was FC Astana in 2015 de eerste Kazachse club die de groepsfase van de Champions League wist te halen.

Een treetje lager, in de Europa League, presteerde het in de afgelopen twee jaar ook goed. Twee jaar geleden werd de groepsfase overleefd en vorig seizoen was Astana opnieuw dicht bij de knock-outfase. Met acht uit vier stond het er uitstekend voor, maar twee nederlagen later was het toch uitgeschakeld.

Zeventien duels ongeslagen

Veelzeggend is dat FC Astana in die sterke periode van 2015 tot 2018 maar liefst zeventien thuiswedstrijden op rij ongeslagen bleef, terwijl er toch behoorlijke clubs langskwamen. Galatasaray, Atletico Madrid, Benfica, Olympiakos Piraeus, Celtic, Slavia Praag, Maccabi Tel Aviv: het lukte ze niet te winnen in de Astana Arena. Aan de reeks zonder nederlaag werd een eind gemaakt door Villarreal in het najaar van 2018.

Tegenstander van AZ: geen champagne in de benen, maar een mes tussen de tanden [video]
De Astana Arena in de sneeuw, woensdag.
© Foto Theo Brinkman

Stadspromotie

Die mooie internationale reeks was precies wat president Noersoeltan Nazarbajev in de afgelopen twee decennia voor ogen had met ‘zijn’ sportteams. De stad Astana moest worden gepromoot in Europa en dat moest onder andere gebeuren via de sport. Zijn ‘Presidentiële Sportclub’ herbergt niet alleen FC Astana, maar ook een ijshockeyclub, een basketbalclub en de befaamde wielerploeg Astana. Allemaal zijn ze eigendom van de staat en worden ze gefinancierd door het staatsinvesteringsfonds Samruk Kazyna.

Om de plannen kracht bij te zetten werden ook meteen maar enkele prachtige stadions gebouwd. Vlak naast elkaar liggen ze, het voetbalstadion, de schaatsbaan, het velodrome en de ijshockeyarena. ’s Nachts doen ze een wedstrijdje wie het mooiste verlicht is – zoals bijna alle gebouwen in de hier en daar wat megalomane stad.

Dat Astana eerder dit jaar een naamsverandering onderging – de stad heet nu Noersoeltan – maakt voor de sportclubs niet uit. Zij behouden hun naam, omdat ‘Astana’ inmiddels een soort merknaam geworden is.

’AZ het beste team van de poule’

Voor het aanzien van dat merk is een puntloze groepsfase in de Europa League niet fijn. Er moet een keer een puntje worden gepakt. ,,We gaan alles op alles zetten om de fans iets goeds te laten zien’’, zegt de trainer. ,,Maar het zal heel moeilijk worden tegen AZ, dat is duidelijk. AZ veegt dit seizoen iedereen van het veld en speelt ontzettend goed. Ik vind ze het best voetballende team van onze poule.’’

Net binnen