Koen Verweij denkt met eigen schaatsploeg ’een winnend traject uit te stippelen’. Bezig aan laatste kunstje: ’De sporter moet centraal staan’

Koen Verweij: ,,De sporter moet centraal staan. Niet de hoofdcoach die - zoals bij andere ploegen - de contracten afsluit, op de kruising staat en dus almachtig is.’’
© Foto René Bouwman
Heerenveen

Al langer zinspeelde Koen Verweij op een eigen schaatsteam. Het kwam er niet van, tot deze zomer. ,,Met mijn laatste kunstje wil ik iets tastbaars achterlaten.’’

Jarenlang zwierf hij door het peloton, als een eenmans-BV. Koen Verweij hoorde erbij, maar toch ook weer niet. Het ene seizoen was hij in dienst van een commerciële ploeg, de andere jaargang werd hij gedwongen onbezoldigd zijn eigen plan te trekken.

Door het nomadenbestaan stagneerden zijn prestaties, al was er soms de glimp van weleer voor de wereldkampioen allround van 2014 en viervoudig olympisch medaillewinnaar.

Die oprispingen vormden voor de inmiddels 30-jarige Koedijker de strohalm waar hij zich aan vastklampte. Oude tijden konden herleven, mits hij erin slaagde een, zoals Verweij zichzelf inprentte, ’winnend traject uit te stippelen’.

Na het kortstondige avontuur bij Team Reggeborgh grepen de puzzelstukjes plots in elkaar. Kosta Poltavets, de door Verweij geroemde trainer met wie hij al een verleden had, besloot als bondscoach in Rusland te stoppen om met hem de uitdaging aan te gaan. En na de uitgesproken intentie van Jutta Leerdam om zich bij hem aan te sluiten, was hij erop gebrand zijn langgekoesterde ideaalplaatje vorm te geven.

Vanzelf ging het niet, mede door de coronacrisis. Maandenlang zocht Verweij naar geldschieters voor het ambitieuze project. Hij voerde het ene zakelijke gesprek na het andere, tussen de trainingen door. Die combifunctie van manager en topsporter trok een zware wissel. ,,Door al die tropenuren floot het lichaam mij terug.’’

Hernia

Verweij liep een hernia op, naar eigen zeggen als gevolg van de zoektocht naar een hoofdsponsor en het optuigen van een volwaardige formatie. De rugkwetsuur deed hem besluiten het NK afstanden te laten schieten, daags nadat hij met een IT-bedrijf de naamgever van zijn geesteskindje had gepresenteerd.

Dus volgt dit weekeinde tijdens het NK allround in Heerenveen zijn entree als frontman van Team Worldstream, het profgezelschap waarin Leerdam het vrouwelijke uithangbord is. ,,De verwachtingen zijn niet al te hooggespannen’’, aldus Verweij, die in vijf eerdere optredens het podium haalde en één keer op de hoogste trede stond. ,,Het belangrijkste is om het lijf even te prikkelen en uit de comfortzone te stappen.’’

Revancheren

Hoge verwachtingen bewaart hij voor over anderhalf jaar, de reden dat Verweij nog altijd zijn schaatsen onderbindt. Bij de Winterspelen in Peking aast hij op de nog ontbrekende individuele olympische titel, om zich zo te revancheren voor de nachtmerrie van 2014, toen hij in Sotsji het goud op drieduizendste van een seconde miste.

Niet die uitgebleven eeuwige roem vormt de drijfveer, maar het gevoel dat hij nog niet is uitgerangeerd. Met Poltavets (’Misschien wel de beste in zijn vak’) als trainer-coach aan zijn zijde denkt Verweij - die niet alleen kansen ruikt op de 1500 meter, zijn specialiteit, maar ook op de massastart en 1000 meter - het verschil te kunnen maken. ,,Kosta is altijd op zoek naar dat ene detail om een sporter beter te maken, en schroomt daarbij niet om van de gebaande paden af te wijken en zichzelf weg te cijferen. Die dienstbaarheid moet zich kunnen uitbetalen. Niet alleen voor mij, maar zeker ook voor Jutta.’’

Gezamenlijk doel

Mooi vindt Verweij het dat hij, als representant van de oude generatie, een gezamenlijk doel najaagt met hét boegbeeld van de nieuwe lichting. ,,Jutta durft haar eigen keuzes te maken en tegen de stroom in te roeien, eigenschappen die wij gemeen hebben. Wij trekken ons zo aan elkaar op. Ik kan mijn kennis en ervaring delen, zij motiveert mij om nog één keer alles te geven.’’

Vormt de schaatsjaargang 2021-2022 voor hem het eindstation, voor haar moet het de tussentijdse bekroning vormen voor een carrière die reeds met een wereld- en Europese titel op de 1000 meter is ingekleurd. Verweij: ,,Met Team Worldstream wil ik iets tastbaars achterlaten, een nieuwe standaard zetten. De sporter moet centraal staan. Niet de hoofdcoach die - zoals bij andere ploegen - de contracten afsluit, op de kruising staat en dus almachtig is. Een machtsverhouding die tot angst bij schaatsers en scheefgroei leidt.’’

Net binnen